Ondernemer Geert Benders over zijn retailambities

Retail Benders ondernemer ambitie

De retailambities van Geert Benders: “Wat Beej Benders doet, daar gaat het in de toekomst naar toe”

Na een succesvolle carrière als traditionele supermarktondernemer opende Geert Benders eind 2016 een nieuwe zaak: een ambachtelijke duurzame versmarkt met restaurant. Een even gedurfd als vernieuwend concept dat hem als ondernemer weer op het scherp van de snede laat uitblinken. Please sprak met Geert Benders over zijn retailambities.
Maar liefst drie aaneengesloten winkelpanden met twee verdiepingen waren er nodig om de droom van Geert Benders te huisvesten. Eén ding is zeker: klein denken, daar kan deze ondernemer niet van worden beticht. Noch van provincialisme, want het hele interieur van Beej Benders ademt een grootsteedse industriële stijl die je eerder in New York of Londen zou verwachten dan in het centrum van Venlo. “Toen ik zes jaar geleden met de plannen voor dit project begon, zijn we overal ter wereld bij food markets gaan kijken”, zegt Benders. “Wat ons aansprak hebben we in het concept verwerkt. Overigens, vergis je niet: Venlo is misschien een bescheiden stad met 100.000 inwoners, het is wél een internationale stad.”

Benders is een bekende naam in Venlo en omgeving. Zijn twee succesvolle Plussupermarkten in respectievelijk Venlo en Blerick zijn al meer dan 25 jaar een begrip en zijn meermalen onderscheiden. Toch begon er een aantal jaar geleden iets te kriebelen bij Benders. Hij vertelt: “Ik begon me af te vragen: is dit nog wel het vak waar ik 25 jaar geleden voor gekozen heb? Ik kreeg steeds meer het gevoel dat het niet meer draaide om bezig zijn met mensen en mooie producten, maar alleen nog maar om efficiency en zo laag mogelijke prijzen.

Supermarktketens zijn een soort machines geworden die een groep consumenten bedienen die gemak belangrijker vindt dan smaak, kwaliteit en ambachtelijkheid. Dat voelde voor mij steeds minder goed.” En dus begon Benders samen met een clubje mensen te werken aan de ontwikkeling van een nieuw concept – codenaam Fooddrome. “Mijn droom was een winkel die weer vertrekt vanuit de consument”, zegt hij. “Niet langer de P’s van prijs en promotie centraal, maar de beleving die bij echt eten hoort. Ik wilde de klant weer laten zien waar eten vandaan komt en hoe eten bereid wordt. En niet te vergeten: hoe lekker gezond, vers bereid voedsel is.”

Samen de taart groter maken
Om dat te bereiken moest er volgens Benders één essentieel ding gebeuren: de hele keten van boer tot bord moest weer transparant worden. “Dat begint ermee dat we het echte ambacht weer terug de winkel in hebben gebracht”, zegt Benders. “De bakker in het pand bakt hier echt brood van meel, water en gist. De slager krijgt technische delen binnen, beent die hier in de winkel uit, en laat weer vakmanschap zien. De vis komt dagelijks vers van de afslag en de kant-en-klaarmaaltijden worden elke dag vers bereid in eigen keuken. Die kunnen de klanten koud mee naar huis nemen om daar op te warmen, hier warm consumeren op het terras of eetplein of in het restaurant van de kaart bestellen.” De gewenste transparantie geldt ook voor de gebruikte ingrediënten. Benders: “De bodems die onze pizzabakker gebruikt worden door de bakker gemaakt, de mozzarella die we gebruiken komt van de kaasafdeling, de ham en salami worden in de keuken van de slager bereid en de groenten komen hier van de markt, en we weten precies van welke boer of tuinder ze komen. We laten dus niet alleen zien hoe het eten gemaakt wordt, maar ook waar het vandaan komt. Sterker nog: we zijn ook transparant over hoe het verdienmodel in elkaar zit. We laten bij elk product zien wat de boer krijgt, wat de btw en de kosten zijn en wat wij verdienen. Transparanter kun je niet zijn.”

Uniek aan het concept is ook dat er sprake is van een echte samenwerking met lokale ambachtsbedrijven, zegt Benders. “Normaal zou je tegen een bakker, slager of een poelier zeggen: ‘Huur maar x meter en succes ermee’. Wij hebben hier echter nieuwe verdienmodellen ontwikkeld die voor ons, maar ook voor hen interessant zijn. Het is niet ieder voor zich en God voor ons allen, maar we kijken hoe we samen de taart groter kunnen maken.”

Rechtstreeks leveren
Hoewel Benders als ondernemer geen afscheid heeft genomen van zijn twee andere supermarkten, gelooft hij dat zijn nieuwe concept de toekomst heeft. “Wat we hier bij Beej Benders doen, daar gaat het in de toekomst naartoe”, zegt hij. “Want ondanks de superieure logistiek en organisatie van de supermarktketens maken we toch voedselschandaal na voedselschandaal mee. Een ding weet ik zeker: onze ambachtsmannen en -vrouwen kunnen ook een fout maken, maar ze zullen nooit de boel belazeren. Want ze weten dat ze dan wel kunnen inpakken.”

Daarbij hanteren supermarkten een verdienmodel waarbij heel veel populaire artikelen zoals cola, bier en chips te goedkoop verkocht worden, terwijl andere, veelal verse producten te duur verkocht worden om het verlies te compenseren. Benders: “Wij hebben geen A-merken, dus we leggen nergens op toe. Andersom: omdat veel toeleveranciers rechtstreeks aan ons leveren kunnen we schakels uit de keten halen en daardoor een ambachtelijk product vaak tegen een betere prijs verkopen dan de supermarkt.”

Tegelijkertijd is Benders ook een realist: hij realiseert zich goed dat kapitaalkrachtige, goed georganiseerde partijen als de supermarktketens mee zullen evalueren en mogelijk vergelijkbare concepten zullen ontwikkelen. Dat blijkt al uit het feit dat naast de Rabobank ook Plus risicodragend heeft geïnvesteerd in Beej Benders. “We verkopen hier geen enkel Plus-product en ze kunnen niets leveren. Maar ze vinden het interessant om over mijn schouder mee te kunnen kijken en daarvan te kunnen leren. Ook zij beseffen dat het in deze sector op den duur een andere kant op zal gaan.”

Geert Benders over Please
“Bij Beej Benders werken zo’n 180 medewerkers, waarvan het grootste deel parttime. Vrijwel alle medewerkers hebben een payrollcontract bij Please. Ik ben in contact gekomen met Please via Vaes & Linthorst executive staffing, die voor mij een aantal managementfuncties moesten invullen. Er was direct een klik, omdat Please in het toch behoorlijk complexe Beej Benders-concept voor 200 procent bleek mee te denken en zich maximaal flexibel opstelde. De samenwerking loopt zeer naar tevredenheid.”

- Geert Benders

Meer verhalen lezen van onze ondernemers in de detailhandel? Ga naar please.nl/detailhandel